Заселение территории Южного Урала человеком начинается в эпоху палеолита. Обнаруженные археологические памятники являются тому подтверждением. Древнейший памятник - стоянка Богдановка на реке Урал (Кизильский район) имеет возраст около 70 тыс. лет, а палеолитическим слоям Игнатиевской пещеры (Катав-Ивановский район), известной своими уникальными настенными росписями, - около 15 тысяч лет.
 Первые жители этих территорий были выходцами Приаралья. На протяжении долгого времени, вплоть до эпохи бронзы, Южный Урал входил в территории формирования и развития угорских языков. В XVIII-XVII века до н.э. в степи Южного Урала приходят племена, относящиеся к индо-иранской языковой семье. К самым ранним памятникам, оставленным этим населением, относятся укрепленные поселения (городища). Наиболее ярким из таких укрепленных поселений является Аркаим (Брединский район), получивший всемирную известность.
Не остался Южный Урал в стороне от Великого переселения народов. Такие известные народы древности, как скифы и саки, населяли степи Южного Урала в VII-V веках до н.э., в IV веке до н.э. их сменили сарматы. В III-II веках до н.э. из Центральной Азии сюда приходят хунну. Смешавшись на этих территориях с сарматами, с частью с лесным населением, отсюда они начали продвижение на запад, где стали известны под именем гуннов.
С VI века, с эпохи тюркских каганатов, на территорию Южного Урала приходят первые носители тюркских языков. Тюрки постепенно становятся основным населением степи. В VII-IX веках на стыке угорских и тюркских племен происходит формирование протомадьяр, ушедших в IX веке на запад и осевших в Паннонии (сегодняшняя Венгрия).
В XIII веке территория Южного Урала входит в состав монгольской империи. Одним из ярких памятников позднего ордынского времени, сохранившимся до наших дней, является мавзолей Кесене, расположенный близь поселка Варна.
Первые русские поселения на территории, входящей в современную Челябинскую область, появились в конце XVII века - Белоярская Теченская слобода (село Русская Теча) и Багарякская слобода (село Багаряк).

ЧЕЛЯБИНСКАЯ ОБЛАСТЬ В XVIII-XIX ВВ.

Административное формирование территории области началось в XVIII веке и явилось следствием политики Петра I по развитию производительных сил России и расширению ее границ. Это нашло отражение в деятельности Оренбургской экспедиции.
В 1734 году в военно-торговых целях Оренбургская экспедиция основала ряд крепостей: Верхне-Яицкая (1735), Чебаркульская, Миасская и Челябинская (1736). 13 августа 1737 года по представлению В. Н. Татищева была образована Исетская провинция (северная часть современных Челябинской и Курганской областей). С 1743 года центром провинции стал Челябинск. 15 марта 1744 года была образована Оренбургская губерния, в состав которой вошли Исетская и Уфимская провинции.
Во второй половине XVIII в. активно развивается промышленность, вокруг заводов возникают новые города: Нязепетровск, Касли, Златоуст, Катав-Ивановск, Кыштым, Сатка, Юрюзань, Усть-Катав, Миасс. Здесь разворачивались события крестьянского восстания 1773-1775 г.г. В феврале 1774 года армия Емельяна Пугачева заняла Челябинск, но под натиском царских войск ушла к уральским заводам.
В середине XIX в. оренбургское казачество начало активно осваивать степные районы Южного Урала. Населенным пунктам давали наименования, связанные с местами побед русских войск: Варна, Фершампенуаз, Бородино, Париж и др. Примерно в это же время Челябинск стал центром ярмарочной торговли Урала, здесь шла торговля хлебом и скотоводческой продукцией. После строительства Транссиба (1891-1916гг.) Челябинский край стал крупнейшим транспортным центром, связавшим Центральную Россию, Урал и Сибирь в единое целое.

ЮЖНЫЙ УРАЛ В ГОДЫ ГРАЖДАНСКОЙ ВОЙНЫ

В 1-й половине XX века многие заводские поселки получили статус городов, сложился их архитектурный облик. Челябинская губерния была создана на части территории Оренбургской губернии и Тургайской области постановлением ВЦИК от 3 сентября 1919 года об образовании Челябинского районного управления на правах губернского органа. Первоначально она состояла из Курганского, Троицкого, Златоустовского, Кустанайского и Челябинского уездов. Согласно постановлению, Челябинский ревком преобразовывался в Челябинский губернский ревком, а Челябинск становился губернским городом.
Границы и состав губернии несколько раз менялись: Кустанайский уезд стал частью Киргизской АССР, Верхнеуральский уезд – частью Челябинской губернии и пр.
Гражданская война и политика военного коммунизма, проводившаяся советским правительством в 1919-1921 годах, вызвала голод 1921-1922 годах и разруху в промышленности. Численность населения Челябинской губернии за 1920-1923 годы сократилась на треть. 
В ноябре 1923 года Челябинская губерния вошла в состав вновь образованной Уральской области. В годы первых пятилеток (1930-е г.г.) в Челябинской области строились «флагманы индустриализации»: Магнитогорский металлургический комбинат (1929-1934 г.г.), Челябинский тракторный завод (один из первых в СССР, 1933 г.).
В январе 1934 года Уральская область была разукрупнена, в результате чего образовалась Челябинская область. В дальнейшем площадь области неоднократно уменьшалась. С 1938 по 1943 годы из Челябинской области в состав Свердловской переданы 7 районов, Курганской – 32 района. С 6 февраля 1943 года границы области практически не менялись.

ЧЕЛЯБИНСКАЯ ОБЛАСТЬ НАКАНУНЕ ВЕЛИКОЙ ОТЕЧЕСТВЕННОЙ ВОЙНЫ

Третья пятилетка была периодом дальнейшего строительства тяжелой промышленности и роста всего народного хозяйства Челябинской области. Предусматривалось завершение строительства первой очереди Магнитогорского комбината, реконструкция Златоустовского металлургического завода, восстановление древесно-угольных доменных печей Южного Урала и строительство Ново-Златоустовского и Бакальского металлургических заводов.
Серьезное развитие должна была получить цветная металлургия. Расширялось и технически перевооружалось рудное хозяйство медной промышленности. Увеличивались мощности Челябинского цинкового, Уфалейского никелевого, Карабашского медеплавильного и Кыштымского электролитного заводов. Большое внимание уделялось широкому внедрению в цветную металлургию новой техники, механизации трудоемких работ, автоматизации и интенсификации процессов производства, организации комплексного извлечения металлов из руд и налаживанию выпуска металлов высоких марок. К началу третьей пятилетки машиностроительные предприятия области выпускали тракторы, культиваторы, электромоторы, различные станки и другую сложную продукцию.
Ведущее машиностроительное предприятие области – Челябинский тракторный завод – первым из тракторных заводов страны освоил так называемую «микронную технику», что позволило выпускать дизельные тракторы, работающие на более дешевом тяжелом топливе. ЧТЗ первым освоил и постройку газогенераторных тракторов, работающих на дровах. Планом намечалась реконструкция и расширение заводов: им. Колющенко в Челябинске, Миасского напилочного, Миньярского метизного, окончание строительства завода им. Орджоникидзе и ряда других.
      Дальнейшее развитие получила угольная и химическая промышленность области. Челябинский цинковый завод резко повысил выпуск цинка. Златоустовский металлургический завод освоил производство шарикоподшипниковой и хромокремнистой стали, Уральский алюминиевый завод выдал первую продукцию.

ЮЖНОУРАЛЬЦЫ НА ФРОНТЕ И В ТЫЛУ

В годы Великой Отечественной войны Челябинская область стала кузницей Победы, обеспечивая фронт металлом, боеприпасами и боевой техникой. На Магнитогорском металлургическом комбинате уже через два часа после сообщения о начале войны принимается решение о переводе ряда печей на выпуск специального металла. В магнитогорскую броню были одеты десятки тысяч советских танков, ведущих военные действия против войск неприятеля. Каждый третий снаряд, выпущенный по врагу, был сделан из магнитогорской стали.
За годы войны на фронт с областных призывных пунктов и военкоматов ушли более миллиона человек. Нет такого рода войск, где бы ни сражались воины-уральцы. Имена многих навечно останутся в памяти поколений. Среди них: В.А. Белобородов, С.И. Кочнев, Н.Д. Сосновский и Герой Советского Союза Г.П. Кунавин, повторившие подвиг А.Матросова. Это выпускники Челябинского училища штурманов А.Бурденюк и А.Калинин – члены экипажа знаменитого летчика Н.Ф. Гастелло, а также выпускники этого же училища лейтенанты В.Н. Самосудов, В.Н. Поликарпов, В.Г. Терещук и выпускник Оренбургской авиашколы, Герой Советского Союза П.Ф. Надеждин, которые повторили подвиг экипажа Гастелло. 
Труженики тыла в короткий срок перевели народное хозяйство на военные рельсы, обеспечили быстрое восстановление в восточных районах эвакуированных из прифронтовой полосы промышленных предприятий, организовали строительство новых предприятий тяжелой промышленности, резко увеличили выпуск вооружения, боеприпасов и снаряжения для фронта.
Уже в первые месяцы Великой отечественной войны Челябинский тракторный завод перешел на выпуск танков. Осенью 1941 года челябинские танки участвовали в тяжелых боях под Москвой. В начале войны Челябинск обрел второе, неофициальное имя – Танкоград. За годы войны на заводе было произведено 18 тысяч боевых машин, что составляет пятую часть от всех выпущенных в стране. Челябинцы давали фронту танки Т-34, ставшие впоследствии известными всему миру. А на заводе им. Колющенко было освоено производство установки БМ-13 - знаменитых «Катюш».
Из Челябинской области на фронт ушли более 60-ти соединений разных родов войск. Особую гордость составил Уральский добровольческий танковый корпус. Добровольческий танковый корпус участвовал в освобождении Украины, земель Польши, штурмовал Берлин и первым вошел на помощь восставшей Праге.
За годы войны в Челябинской области было подготовлено и отправлено на фронт 5567 пулеметчиков, 3480 автоматчиков, 3021 минометчик, 1894 – сандружиницы и медсестры, 350 врачей.
Родина высоко оценила трудовой подвиг южноуральцев: 16 предприятий отмечены государственными наградами, 18 – получили на вечное хранение Красные Знамена Государственного комитета Обороны. Более 10 тысяч южноуральцев награждены орденами и медалями, а после войны еще более 100 тысяч получили медали «За доблестный труд в Великой Отечественной войне 1941-1945 гг.». В списке имен Героев Советского Союза – 224 южноуральца. Из них 77 родились в Челябинской области, остальные жили, учились, работали до войны или переехали в область в послевоенные годы. 130 Героев совершили подвиги в Челябинских дивизиях и бригадах.   

ВОССТАНОВЛЕНИЕ РЕГИОНА В ПОСЛЕВОЕННЫЕ ГОДЫ

С конца 1940-х годов на Южном Урале началось создание Государственного ракетного центра (ГРЦ) им. В. П. Макеева. Строительством в 1945-1948 годах завода № 817 по производству оружейного плутония (химкомбинат «Маяк», г. Озерск) было положено начало развитию атомной промышленности на территории Южного Урала. В 1948 г. в Златоусте появилось специальное конструкторское бюро № 385 по производству ракетной техники. В 1952 г. началось строительство предприятия по серийному производству ядерных боеприпасов в г. Трехгорном, с 1954 г. создается федеральный ядерный центр в городе Снежинске. 
Челябинск стал поставщиком оборудования, техники, кадровых ресурсов для восстановления Сталинграда, Донбасса, Днепрогэса и других территорий СССР. Быстрыми темпами росла промышленность, город бурно строился, расширялись границы его территории. В начале 50-х годах здесь еще преобладали одноэтажные дома первых пятилеток. Но уже в 1947 году был утвержден новый план развития, который предусматривал многоэтажную застройку центра города и районов, прилегающих к промышленным предприятиям. На предприятиях активно внедрялась автоматизация, модернизировалось производство. Так, с 1954 года машины с маркой завода Колющенко вышли на мировой рынок и поставлялись в 40 стран мира. На трубопрокатном заводе в 1956 году введена в строй первая очередь крупнейшего в мире трубоэлектросварочного цеха. На металлургическом заводе за десятилетие вступило в строй 18 новых цехов, а в 1958 году запущена доменная печь № 5. В этот период ЧМЗ (сейчас - ЧМК) становится флагманом черной металлургии СССР.
В школах и вузах в конце 1950-х - начале 1960-х годов проводились реформы, направленные на приобщение молодежи к производству. Получили широкое распространение школы рабочей молодежи (ШРМ), с конца 1960-х - начала 1970-х - рабочие факультеты при вузах. Развивались театральные коллективы. После долгой реконструкции начал свою работу театр оперы и балета им. Глинки. Всего в Челябинской области на тот момент действовало 1245 клубных учреждений и 15 краеведческих музеев.